KEF – Một huyền thoại của Xứ sở Sương mù (phần 1)

Xuất hiện cùng thời với những thương hiệu như QUAD, B&W… KEF là một tên tuổi rất nổi bật trong lĩnh vực sản xuất loa của nước Anh.

Cũng giống như bất cứ câu chuyện nào có liên quan đến sáng tạo, KEF bắt đầu từ một người bị ám ảnh bởi một điều rất quan trọng. Trong thế giới của hi-fi, sự ám ảnh ấy thường bắt nguồn từ tham vọng tìm đến sự hoàn hảo. Câu chuyện của KEF cũng giống như câu chuyển của những McIntosh, Marrantz, B&W hay Acoustic Research, và người mở đầu câu chuyện này là Raymond Cooke.

Raymond là một cựu chiến binh người Anh, từng tham gia Thế chiến thứ hai, sau đó làm việc cho BBC trong vòng một năm với vai trò là kỹ sư âm thanh và tại đây, ông gặp Gilbert Briggs – nhà sáng lập huyền thoại của Wharfedale, đồng thời được mệnh danh là “cha đẻ của hi-fi”. Sau khi rời khỏi vị trí này, ông chính thức chuyển sang làm Giám đốc Kỹ thuật cho Wharfedale. Với những kinh nghiệm đã học tập khi ở thương hiệu lớn như vậy, một thời gian sau ông nghỉ việc để theo đuổi ước mơ của mình. Năm 1961, Raymond Cooke thành lập Kent Engineering & Foundry – một công ty kim khí nhỏ. Về sau, công ty ngày càng mở rộng ra, nhưng trụ sở của KEF vẫn ở nguyên tại Tovil, Maidstone.

Trên thực tế, Raymond Cooke khi ấy rời Wharfedale là để có thể tự do thử nghiệm các loại vật liệu cũng như công nghệ mới. Giống như rất nhiều những nhà sáng lập thương hiệu loa khác, mục tiêu của ông khi ấy là tạo ra một cặp loa có chất âm càng gần với tự nhiên càng tốt. Khoảng thời gian làm việc cho BBC của ông ít nhất cũng có tác dụng và mối quan hệ giữa ông với họ vẫn tiếp tục. Raymond có phụ trách sản xuất một vài mẫu loa do BBC thiết kế trong khi vẫn tự tay cải thiện thiết kế của riêng mình. Thành quả lớn nhất cho đến nay là dưới sự lãnh đạo của Cooke, KEF là một trong những thương hiệu tiên phong với những thiết kế mang tính đột phá, giành được nhiều giải thưởng và tạo ra những công nghệ mới, góp phần truyền cảm hứng cho hàng loạt thương hiệu khác xuất hiện sau này.

Mục tiêu ban đầu của KEF là cung cấp driver cho các thương hiệu loa khác thay vì chỉ giữ cho riêng mình. Điều đó đã giúp họ trở thành một trong những tên tuổi hàng đầu trong lĩnh vực sản xuất driver. Năm 1979, Cooke được trao Huân chương Sĩ quan Đế quốc Anh (OBE) nhờ những thành tựu mà KEF đã đạt được. Tiếc rằng, nhiều năm sau KEF đã bị thâu tóm lại. Điều may mắn là GP Acoustics – chủ sở hữu mới của KEF vẫn cho phép họ tiếp tục nghiên cứu và đưa ra những cải tiến, đột phá mới tại cơ sở ở Kent.

Thập niên 60

Để hiểu một chút về KEF, trước hết ta cần phải hiểu về LS3/5A và những thành tựu công nghệ có liên quan đến BBC. Giai đoạn thập niên 50 Raymond Cooke làm việc cho BBC với vai trò kỹ sư âm thanh. Nhờ điều này mà về sau, KEF đã có được hợp đồng sản xuất mẫu loa LS5/1A monitor do BBC thiết kế. Mẫu loa này được đánh giá là rất thành công trên thị trường và tiếp tục được sản xuất cho đến giữa thập niên 70. LS5/1A đã đem đến cho KEF những kinh nghiệm quý báu để từ đó đưa ra các tiêu chuẩn khắt khe hơn về mặt âm học.

loa LS3 5A

Tuy nhiên, bước sang thập niên 60 thì quan hệ của KEF không chỉ dừng lại với BBC. Trong giai đoạn này họ được quyền tự do thử nghiệm các thiết kế mới, từ đó tạo ra những driver huyền thoại một thời. Năm 1962, họ bắt đầu sản xuất dòng loa K1 và giới thiệu trước công chúng mẫu driver woofer nổi tiếng B139. Đây chính là khởi đầu của dòng loa Celeste, một trong những dòng loa bán chạy nhất của KEF. Theo sau thành công này là các mẫu driver B110 và T127 năm 1967. Chúng được dùng cho các mẫu loa Cresta, Concerto và sau này được BBC lựa chọn để đưa vào mẫu loa monitor LS3/5A.

Đến cuối thập niên 60, KEF đã là một trong những tên tuổi hàng đầu trong ngành công nghiệp âm thanh. Không chỉ những mẫu loa của họ thành công về mặt thương mại và được đánh giá cao mà cả những mẫu driver cũng vậy. Rất nhiều công ty trên thế giới đã lựa chọn driver cho hệ thống loa của mình, càng củng cố thêm cho vị trí của thương hiệu đến từ Anh này.

Thế nhưng phải đến thập niên 70, bước đột phá của KEF mới thực sự bắt đầu.

Thập niên 70

Bước sang đầu những năm 70, rất nhiều nghiên cứu đã được thực hiện, dẫn đến sự ra đời của cặp loa huyền thoại LS3/5A. Trong thập niên này, KEF bắt đầu cho ra mắt dòng sản phẩm quan trọng nhất trong lịch sử của mình, dòng Reference. Với một loạt thành công từ những thiết kế thương mại sau này được các hãng loa khác trên thế giới học tập và sản xuất lên đến con số hàng triệu, KEF chính thức có tên trên bản đồ hi-fi vào năm 1975.

loa Celeste III

Thập niên 70 cũng là kỷ nguyên máy tính được sử dụng để thiết kế và tính toán trong qua trình làm loa. Đây chính là bước đột phá dẫn đến sự ra đời của dòng Reference, từ mẫu 101 cho đến 105.2. Những thế hệ đầu tiên của dòng loa này thường xuyên thống trị thị trường lúc bấy giờ. Ở phân khúc giá thấp hơn, đại diện xuất sắc nhất cho thương hiệu này là mẫu loa Celeste III.

(Hết kỳ 1)

Bạn có thể xem thêm phần khác tại đây 

KEF – Một huyền thoại của Xứ sở Sương mù (phần 2)

Các bạn có thể tham khảo các sản phẩm khác tại đây

Những điều cần biết về loa subwoofer phần 2

Nguyễn Hào